JEFFERSON AIRPLANE SEGUNDA PARTE

Cambio de dirección

El número de miembros de Jefferson Airplane se mantuvo relativamente estable entre 1967 y 1970. Durante ese período se registraron cinco álbumes y tocaron más que nada en los EE.UU. y Europa. El grupo, declarado por los própios miembros, sufrió una importante transformación después de Surrealistic Pillow. Las influencias clave sobre la nueva dirección del grupo fueron la popularidad y el éxito de Jimi Hendrix y el supergrupo británico, Cream, que llevó a Jefferson Airplane (como muchos otros grupos) a adoptar un sonido más ‘pesado’ y poner un mayor énfasis en la improvisación.



El tercer LP, After Bathing at Baxter’s, fue lanzado el 27 de noviembre de 1967 y finalmente alcanzó su punto máximo en los charts en puesto #17. Su famosa portada, hecha por el renombrado artista y dibujante Ron Cobb, muestra un Heath Robinson volando alrededor de una versión idealizada de un típico distrito de Haight-Ashbury que está sumida en el caos total.

Grabado durante un período de más de cuatro meses, con poco aporte del productor Al Schmitt, el nuevo álbum manifiesta el creciente compromiso del grupo con el rock psicodélico. En caso de que el anterior LP haya consistido en canciones de longitud estándar, la nueva era dominada por largas suites conectadas entre sí y una pista (“A Small Package of Value Will Come To You Shortly”) que es un collage sónico inspirado en el álbum de Frank Zappa, “Freak Out!”. El disco también marcó la ascendencia de Kantner y Slick como los principales compositores la banda y también de la simultánea declinación de la influencia y participación de su fundador Marty Balin que, entre otras razones, está cada vez más desencantado con la actitud de la banda frente a los nuevos éxitos comerciales.


Frank Zappa

Baxter también marcó el final del breve plazo de éxito en los charts de la banda. Mientras tanto “White Rabbit” y “somebody to love” fueron Top 10 hits en EE.UU. , “The Ballad of You and Me and Pooneil”, alcanzó el #43 mientras que “Watch Her Ride” se estancó en el #61. Ninguno de los posteriores singles del grupo entraron en el Top 40 y otros no graficaron en absoluto. La radio AM Top 40, en particular, comenzó a desconfiar del grupo ya que había logrado un éxito con una canción que contenía fuertes referencias hacía las drogas y cuyos singles a menudo se consideraban demasiado controvertidos, por lo que Jefferson Airplane no puedo disfrutar nunca más del apoyo necesario para volver a tener nuevos hits.

A pesar de ello, los Jefferson Airplane siguieron gozando de gran éxito mediante sus álbumes. Entre 1967 y 1972 consiguieron colocar ocho álbumes en Top 20 de los EE.UU., con Surrealistic Pillow y Crown of Creation en el Top 10. Además, muchos de sus singles lograron figurar igual debido en parte a la creciente influencia de la radio FM, que pasaban muchas canciones de rock que la radio AM se negaba a pasar.

1968–1970

En febrero de 1968 el productor Bill Graham fue despedido después de que Grace Slick emitiera un ultimátum al grupo: “o se va el o me voy yo”. Bill Thompson asumió el cargo de productor y se encargó de la consolidación financiera del grupo creando Icebag Corp. para supervisar los intereses públicos de la banda y también la compra de una mansión de 20 habitaciones en el 2400 en Calle Fulton de Golden Gate Park, cerca del distrito de Haight-Ashbury, que se convirtió en la oficina de la banda y la residencia comunal. Bill Laudner fue contratado como administrador de giras.

La banda realizó su primera gira por Europa entre mediados y fines de 1968, tocando junto a The Doors en Holanda, Inglaterra, Bélgica, Alemania y Suecia. En un famoso incidente en un concierto en Ámsterdam, mientras que Jefferson estaba tocando “Plastic Fantastic Lover”, el cantante de The Doors, Jim Morrison, aparentemente drogado por el hachís que un fan le había proporcionado, apareció en el escenario y comenzó a bailar. Como el grupo comenzó a tocar más y más rápidamente, Morrison giró salvajemente hasta que finalmente perdió el conocimiento y cayó en los pies de Marty Balin (Morrison fue incapaz de realizar su actuación con su banda y fue hospitalizado mientras que el tecladista Ray Manzarek se vio obligado a cantar las canciones). Fue también durante esta gira que Morrison y Slick tuvieron una breve relación sexual, de la que la propia Slick hablaría en su autobiografía de 1998.

El cuarto LP de la banda, “Crown Of Creation”, fue un gran éxito comercial, alcanzando el puesto #6 en los charts. La canción que abre el disco, “Lather”, escrita por Grace Slick, trata sobre su relación y el infantilismo del baterista Spencer Dryden, que por esos días estaba por cumplir 30 años. “Triad”, una pieza de David Crosby, había sido rechazada por los Byrds, ya que consideraron su temática demasiado sugestiva. Una de las razones por las que David Crosby abandonaría a The Byrds sería el rechazo de esa canción. “Greasy Heart” fue lanzado como single en Marzo de ese año. Varias pistas grabadas para el LP se quedaron fuera del álbum, pero más adelante se incluye como bonus tracks en la reedición del disco, incluyendo la colaboración entre Grace Slick y Frank Zappa, “Would You Like A Snack?”.



Su aparición en The Smothers Brothers Comedy Hour causó un gran revuelo cuando Grace apareció en escena con la cara maquillada de negro (ella alegó que simplemente quería usar la gran variedad de maquillaje que había en el camerino, y además, en dicho programa se tenía mucha libertad ya que la principal premisa era la del Antibelicismo).

En el año 1969 se publicó “Bless Its Pointed Little Head”, álbum en vivo que recogía las actuaciones de la banda en la gira por Europa y de recitales en el Fillmore West y Fillmore East. Se convirtió en el cuarto álbum Top 20 de la banda, alcanzando el puesto #17.

A principios de agosto de 1969, pocos días después de que la banda realizara un concierto gratuito en el Central Park de Nueva York, realizaron lo que Grace Slick llamó “música maníaca por la mañana” en el inicio de su actuación en el festival de Woodstock, para el que el grupo incorporó al notable tecladista de sesión Nicky Hopkins. Cuando fue entrevistado acerca de Woodstock por Jeff Tamarkin en 1992, Paul Kantner todavía lo recuerda con cariño, al contrario de Grace Slick y Spencer Dryden que no lo recuerdan tan cálidamente como él.






Inmediatamente después de su actuación en Woodstock, la banda tocó un concierto en vivo en The Dick Cavett Show; luego comenzó las sesiones para su próximo álbum, Volunteers, utilizando las nuevas tecnología de 16 pistas en el Wally Heider Studio en San Francisco. Éste resultó ser el último álbum con la “clásica” formación del grupo. Lanzado en los EE.UU. en noviembre de 1969, Volunteers continuó la línea de álbumes Top 20, alcanzando la posición # 13 y álbum de oro a principios de 1970. El disco fue el más cargado políticamente, mostrando una franca oposición a la Guerra de Vietnam y documentando los nuevos cambios Sociales, culturales y políticos de E.E.U.U. Temas como “Volunteers”, “We Can Be Together”, “Good Shepherd”, y el post-apocalíptico “Wooden Ships”, que Paul Kantner co-escribió con David Crosby y Stephen Stills y que anteriormente Crosby, Stills & Nash, también habían grabado en su álbum debut.




La RCA se quejó de la frase “contra la pared, hijos de puta” en la letra de la canción de Kantner, “We Can Be Together”, pero el grupo logró impedir que se censurara.

En diciembre, la banda toco en el recital gratuito de Altamont en la ciudad de California, esto convertió a la banda en una de las más icónicas de la década ya que pudo tocar en los 3 festivales más importantes de todos. Encabezado y organizado por The Rolling Stones, el concierto se vio empañado por la violencia. Marty Balin fue golpeado durante un enfrentamiento con miembros de los Hells Angels que habían sido contratados para actuar como “seguridad”. El evento se hizo notorio por el ahora famoso “Gimme Shelter Incident”: el fatal apuñalamiento de Meredith Hunter, un adolescente negro, delante del escenario por uno de los Hells Angels, después de que Hunter sacara un revólver durante la actuación los Stones (Este incidente fue la pieza central de la película documental Gimme Shelter.)

Spencer Dryden dejó la banda en febrero de 1970, agotado por cuatro años de giras y conciertos pero por sobre todo, profundamente desilusionado por los acontecimientos de Altamont, que, según recordó más tarde, “… no parecían un montón de felices hippies en bellos colores. Parecían más como un grupo de tontos en tonos sepia”.Se tomó un tiempo libre y más tarde regresó a la música en 1972 como baterista de la banda de “medio tiempo” de Grateful Dead, New Riders of the Purple Sage. El reemplazo de Dryden fue Joey Covington, un músico de L.A. que había estado tocando con Hot Tuna en 1969.

En 1970 editan su primer grandes éxitos bajo el título de The Worst of Jefferson Airplane. En este año sólo compusieron dos canciones para el single, Mexico/Have You Seen the Saucers. La cara A era una crítica muy dura contra el presidente Richard Nixon por tratar de cortar la llegada de marihuana a los Estados Unidos; y la cara B iniciaba la obsesión por la ciencia ficción de Paul Kantner y que seguiría explorando en si primer álbum solista “Blows Against the Empire” y con muchas de sus canciones en los años 70 y 80.


Proyectos paralelos

En 1969, Jack Casady y Jorma Kaukonen pusieron en marcha su proyecto, un retorno a sus raíces del blues que finalmente denominaron Hot Tuna. Esto comenzó como un dúo, con breves actuaciones antes de los conciertos de Jefferson Airplane, pero a lo largo de los próximos meses otros miembros de la banda, así como músicos externos a ella (entre ellos Joey Covington), a menudo se sumaban a las actuaciones de Hot Tuna.

A finales de 1969 Casady y Kaukonen grabaron un álbum de blues acústico, que se publicó en la primavera de 1970. Éste primer álbum de Hot Tuna fue un éxito notable, alcanzando el #30 en los charts de EE.UU. En los próximos dos años, Hot Tuna comenzó a ocupar más y más del tiempo de Casady y Kaukonen, lo que contribuye a las crecientes divisiones dentro de Jefferson Airplane que continuaron hasta 1972.

El proyecto Hot Tuna también dio lugar a la adición de un nuevo miembro al grupo. Covington se había reunido con el veterano violinista de jazz-blues Papa John Creach en Los Angeles a mediados de los años 1960; Creach fue invitado a unirse a la banda en un concierto en el Winterland de San Francisco el 5 de octubre de 1970. Como resultado de ello, Creach fue invitado a unirse inmediatamente a Hot Tuna y se convirtió en un miembro permanente de Jefferson Airplane a tiempo para su gira de Otoño.

El concierto de Winterland también marcó un punto de inflexión de otro tipo para la banda. Fue en memoria a su vieja amiga Janis Joplin, que había fallecido en Los Ángeles de una sobredosis de heroína el día anterior que, su gran amigo Marty Balin, se negó a tocar con la banda esa noche.

Durante este período, Paul Kantner había estado trabajando en su primer álbum en solitario, un proyecto de temática sobre ciencia ficción grabado con los miembros de la la banda y otros amigos. Fue lanzado en octubre de 1970 bajo el título de “Blows Against The Empire”, y se acreditó como “Paul Kantner / Jefferson Starship”. Este “prototipo” de Jefferson Starship incluyó a David Crosby y Graham Nash, los miembros de Grateful Dead Jerry García, Bill Kreutzmann y Mickey Hart y los miembros de Airplane Grace Slick, Joey Covington y Jack Casady. “Blows Against The Empire” fue el primer álbum de rock a ser nominado para el premio Hugo de ciencia ficción.

Jefferson Airplane terminó en 1970 con su tradicional concierto de Día de Acción de Gracias en el Fillmore East (el final de la alineación de corta vida, Kantner / Balin / Slick / Kaukonen / Casady / Creach / Covington) y el lanzamiento de su primer álbum de grandes éxitos, “The Worst of Jefferson Airplane”, que sigue con la intacta racha de éxito discográfico, alcanzando el #12 en el ranking de Billboard.

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